Uncount Nouns (substantivos incontáveis)

Por Paula Perin dos Santos
Os falantes de língua inglesa acham que algumas coisas não podem ser contadas diretamente. Os substantivos que se referem a estas coisas são chamados de substantivos incontáveis (uncount nouns).

Alguns deles se referem a:

Substâncias: coal, food, ice, iron, steel, water.
Qualidades humanas: courage, cruelty, honesty, patience.
Sentimentos: anger, happiness, joy, pride, relief, respect.
Atividades: aid, help, sleep, travel, work.
Idéias abstratas: beauty, death, freedom, fun, life, luck.

Exemplos:

The child needs food and water to survive. (A criança precisa de comida de água para sobreviver.)

We talked for hours about freedom. (Nós conversamos sobre liberdade por horas.)

Os substantivos incontáveis só têm uma forma. Eles não têm plurais.

I need help with my homework. (Eu preciso de ajuda para fazer minha lição de casa.)

Atenção: Alguns nomes que são incontáveis em inglês podem ter plural em outras línguas.

Advice – bagagge – equipment – furniture – homework – information – knowledge luggage – money – news - traffic

Alguns substantivos incontáveis terminam com –s, parecendo com o plural de nomes contáveis. Geralmente se referem a:

Subjects of study (matérias de estudo): mathematics, physics (matemática, física)
Activities (atividades): athletics, gymnastics (atletismo, ginástica)
Games: cards, darts (cartas, dardos)
Illnesses (doenças): measles (sarampo), mumps (caxumba).

Ex. Mathematics is too difficult for me. (Matemática é difícil demais para mim.)

Quando o substantivo incontável é sujeito de um verbo, este fica no singular.

Exemplos:

Electricity is dangerous. (Eletricidade é perigoso)
Food was very expensive in those days. (Comida era caro naqueles dias)

Os substantivos incontáveis não são usados com o artigo indefinido “a”. Eles são usados com o artigo definido “the” quando se referem a algo específico e conhecido.

Ex. I am interested in the education of young children. (Eu estou interessado na educação das crianças.)

Os substantivos incontáveis não são usados com números. Os falantes da língua inglesa entendem que money, por exemplo, não se conta: one money, two moneys. O que se conta é a moeda: one dollar, two dollars. No caso das comidas e líquidos, o que se conta é o recipiente: a cup of coffee (um copo de café), a glass of water (um copo de água), three loaves of bread (três formas de pães), four bars of chocolate (quatro barras de chocolate).

Ex. He gave me a very good piece of advice.
Ele me deu um conselho muito bom.

OBS. Neste exemplo, piece (pedaço) não tem tradução, pois na língua portuguesa o substantivo conselho (advice) não admite essa construção, pois se trata de um substantivo contável.

Fontes
COBUILD, Collins. Student’s Grammar. Glasgow, HarperCollins Publichers, 1991, p. 12-3.